Лай Ель, Чарлз

(1797-1875) шотландский геолог

Чарлз Лайель родился в 1797 году в семье шотландского дворянина. Отец семейства — Чарлз Лайель-старший — очень интересовался строением и систематикой растений. Неудивительно, что наклонности натуралиста проявились и у его сына. Маленький Чарлз любил проводить наблюдения природы, собирать коллекции различных растений, насекомых, камней.

В 1816 году по решению своих родителей Чарлз поступает в Оксфордский университет и готовится стать адвокатом. В университете он прослушал несколько лекций по геологии. Они настолько захватили его, что юноша решает прослушать курс целиком.

В июле 1817 года Чарлз пишет отцу письмо, где высказывает свои пожелания относительно изучения нового предмета.

Серьезное увлечение геологией не помешало Чарлзу закончить университет, и в 1819 году он получает степень бакалавра юриспруденции. В 1821 году ему присуждают степень магистра юриспруденции, и в этом же году он публикует свою первую статью по геологии, после чего его избирают членом Лондонского геологического общества. Отец Чарлза Лайеля серьезно настаивает на том, чтобы сын занимался адвокатской деятельностью, однако Чарлз чувствует, что она начинает его тяготить. Он много путешествует, выступает с докладами в Геологическом обществе. Большое значение для него имело знакомство в 1823 г. с такими величайшими естествоиспытателями того времени, как Жорж Кювье и Александр Гумбольдт. Это было важнейшим стимулом для его дальнейшей работы. В то время в науке господствовало учение Кювье о геологических катастрофах. Согласно этой теории, на нашей планете периодически проходили внезапные быстрые катастрофы, которые меняли облик Земли: появлялись новые горные системы, вымирали животные и растения, исчезали и появлялись новые моря и континенты. Теория Кювье подводила к признанию существования потусторонних сил. В это же время существовало учение совершенно иного направления: все изменения, которые происходят на Земле, — результат действия обычных природных сил, все геологические изменения всегда происходили в том же темпе, что и ныне. Это было основой идеи униформизма.

Учение Кювье не удовлетворяло Чарлза Лайеля. Его собственные наблюдения противоречили тем фантастическим объяснениям геологических явлений прошлого, к которым прибегало это учение. И Чарлз смело вступил в борьбу с величайшим авторитетом своего времени. Он решает написать книгу, в которой хочет объяснить несостоятельность теории катастроф. К 1827 году она была почти закончена в рукописи, но перед ее изданием Лайель чувствует потребность проверить свои взгляды новым материалом. Начинается полоса путешествий по Франции, Италии и Сицилии. В результате этого долгого путешествия Чарлз Лайель собрал богатый фактический материал, который позволил ему получить убедительное доказательство, что колебания земной коры могут проходить медленно, без катастрофических катаклизмов. В 1830 году появилась первая часть его труда «Основы геологии», в 1832 — вторая, а в 1833 — третья.

Появление этой работы отмечает новую эру в науке. Книга была переведена на русский язык, а также на все европейские языки. Благодаря блестящему изложению она проникла в широкий круг образованного общества и содействовала популяризации геологии. При жизни автора работа выдержала 12 изданий, и при этом каждое новое издание появлялось в значительно переработанном виде, в соответствии с новейшими научными успехами. «Основы геологии» стали настольной книгой для нескольких поколений геологов.

Признание быстро вошло в жизнь ученого. Свидетельством тому стало его избрание профессором геологии в Лондонском королевском колледже, в 1836 году знаменитый ученый стал президентом Лондонского геологического общества, в 1858 году он был награжден высшей научной наградой XIX века — медалью Копли.

Важным моментом в его жизни было знакомство с Чарлзом Дарвином, на которого произвела сильное впечатление книга Лайеля. Дарвин назвал Чарлза Лайеля «лордом-кандлером естествознания». Несмотря на дружбу этих двух ученых, Лайель не разделял точку зрения Дарвина на большую роль естественного отбора в ЭВОЛЮЦИИ. В 1863 году выходит его книга «Геологические доказательства древности человека с некоторыми замечаниями о теории происхождения видов», которая вся пронизана полемикой с Чарлзом Дарвином, автором труда «Происхождение видов...».

Чарлз Лайель опубликовал свыше 60 научных работ, статей и заметок. Кроме «Основ геологии» и «Геологических доказательств» большую известность ему принес труд «Путешествие по Северной Америке». Туда он был приглашен в 1841 году прочитать курс лекций по геологии. Чарлз Лайель был одним из первых ученых Европы, занимавшихся обширными геологическими исследованиями в Северной Америке, результатом которых стал указанный выше труд, около 20 статей и 40 ящиков разнообразных коллекций. Эта поездка стала настоящим триумфом ученого.

Умер Чарлз Лайель 22 февраля 1875 года. Его похоронили в Вестминстерском аббатстве в Лондоне. На плите, которая прикреплена к мраморному бюсту, есть надгробная надпись: «...Он искал способ расшифровки летописи истории Земли, терпеливо исследуя современный порядок природы...».

Чарлза Лайеля по праву считают творцом современной геологии.