Ферми, Энрико

(1901-1954) итальянский физик, основатель нейтронной физики

Энрико Ферми был младшим из трех детей железнодорожного служащего Альберто Ферми и Иды Дегаттис. Еще в школе учителя заметили большие способности мальчика в математике и физике. После окончания школы он получил стипендию для одаренных детей, благодаря которой был принят в Высшую нормальную школу при Пизанском университете.

По окончании университета в 1922 г. Энрико Ферми представил магистерскую работу, за которую ему присудили докторскую степень. За выдающиеся успехи он также получил специальную правительственную стипендию и отправился в Германию, где в течение года работал на отделении теоретической физики Гёттингенского университета, которым руководил крупный ученый Макс Борн. Затем Ферми переехал в Голландию и стажировался в Лейденском университете под руководством Пауля Эренфеста.

В 1924 году он вернулся в Италию и начал работать во Флорентийском университете. Однако вскоре переехал в Рим, поскольку Бенито Муссолини распорядился организовать специально для Энрико Ферми первую в Италии кафедру теоретической физики.

Работая в Римском университете, Энрико Ферми и его сотрудники открыли принципиально новый класс веществ — радиоактивные изотопы. Любопытно, что сам ученый довольно критически отнесся к этому открытию, значение которого стало очевидным лишь в 1938 году, когда было открыто деление урана. В 1934—1938 гг. он вместе с сотрудниками изучал нейтроны и практически заложил основы нейтронной физики, впервые наблюдал искусственную радиоактивность при бомбардировке нейтронами ряда элементов, в частности урана, открыл явление замедления нейтронов и создал теорию этого явления. В 1938 году за эти работы Энрико Ферми был удостоен Нобелевской премии.

В это же время резко осложняются его отношения с итальянским правительством. После принятия ряда антисемитских законов Ферми, который был женат на еврейке, вынужден был покинуть Италию. Вместе с семьей (к этому времени у него родились сын и дочь) знаменитый физик отправился в Швецию для получения Нобелевской премии.

На торжественной церемонии вручения Энрико Ферми отказался приветствовать короля Швеции фашистским приветствием, за что подвергся нападкам итальянской печати. Поэтому сразу же после торжеств новый нобелевский лауреат отправился в США. Он принял предложение руководства Колумбийского университета и занял там должность профессора физики.

Вскоре после того, как Энрико Ферми с семьей приехал в США, туда из Копенгагена прибыл Нильс Бор. От него Ферми и узнал об открытии Отто Ганом расщепления урана. Многие физики начали обсуждать возможность цепной реакции. Стало ясно, что она должна сопровождаться выделением колоссальной энергии.

В это время и Энрико Ферми начал работать над обоснованием возможности цепной реакции деления урана. Ему удалось получить финансовую субсидию, и вместе с другим итальянским физиком Эмилио Сегре он установил, что наиболее эффективным материалом для цепной реакции должен быть элемент с атомным весом 239. В то время такой элемент еще не был открыт, но впоследствии его открыли и назвали плутонием.

В 1942 году Энрико Ферми становится одним из руководителей знаменитого Манхэттенского проекта — работ по созданию атомного оружия в США. Первым этапом была сборка атомного реактора. 2 декабря 1942 года начал работать созданный под руководством Ферми первый в мире атомный реактор.

Позднее он был назначен руководителем лаборатории в Лос-Аламосе и вместе с семьей переехал в этот небольшой городок. Он был свидетелем первого взрыва атомной бомбы близ Аламогордо (штат Нью-Мексико). Но это были лишь испытания, а в августе 1945 года две атомные бомбы были сброшены на японские города Хиросима и Нагасаки.

В конце войны Энрико Ферми стал профессором физики в Чикагском университете и одним из руководителей созданного при нем Института ядерных исследований. Это был великолепный педагог, пользовавшийся славой непревзойденного лектора. После завершения в 1945 году строительства циклотрона — ускорителя заряженных частиц — Ферми начал изучение взаимодействий между ними. Из-под его пера в это время выходят многие теоретические работы в области физики высоких энергий. Кроме того, его научные труды позволили выдвинуть гипотезу о происхождении космических лучей, которая ныне считается общепринятой.

Смерть настигла ученого в расцвете творческих сил. В это время ему было всего 53 года.

Энрико Ферми был избран членом многих научных учреждений мира, но наиболее глубокую дань уважения его заслугам отдали сами физики, назвавшие 100-й химический элемент фермием. Это произошло через год после смерти ученого.