Дэви, Гемфри

(1778-1829) выдающийся английский химик и физик

Гемфри Дэви родился в маленьком городке Пензансе на юго-западе Англии. Его отец был резчиком по дереву и зарабатывал мало — семья с трудом сводила концы с концами. Мать, Грация Миллет, была приемной дочерью местного врача Тонкина. Школьные учителя, у которых учился Гемфри, в один голос твердили о выдающихся способностях мальчика и советовали отправить его учиться дальше. Гемфри вовсе не хотелось расставаться со скалистыми берегами Корнуолла, но решение отца было твердым.

Внезапная его смерть нарушила все планы. Дэви вынужден был прекратить химические опыты, которыми он так увлекался последнее время: денег, что присылала мать, не хватало даже на еду. Его химическая лаборатория, устроенная в большом сундуке, была заперта на замок.

Прокормить одной пятерых детей вдове Дэви было очень тяжело. Продав ферму, она переехала поближе к своему приемному отцу. Посоветовавшись с мистером Тонкином, она решила определить юношу работать в аптеку к Джону Борлей-зу, который считался хорошим врачом с большой практикой.

Наука как магнит притягивала Гемфри и побуждала работать в лаборатории Борлейза с полной отдачей. Юноша мечтал стать врачом и много читал о медицине.

Но однажды, копаясь в библиотеке, он обнаружил учебник химии Лавуазье, потом «Химический словарь», потом еще и еще... Познакомившись с трудами великих ученых-химиков, молодой Дэви понял, что химия — его истинное призвание.

Итак, Г.Дэви в 1795—1798 гг. — ученик аптекаря, с 1798 г. — руководитель лаборатории в Пневматическом институте, около Бристоля, с 1802 г. — профессор Королевского института в Лондоне, в 1807—1812 гг. — непременный секретарь Лондонского королевского общества.

Исследования, которые проводил Дэви, были очень разнообразны и относятся к неорганической химии и электрохимии.

В 1799 г. ученый открыл опьяняющее и обезболивающее действие гемиазота (закиси азота) и определил его состав. Произошло это довольно случайно. Однажды во время проведения опытов с закисью азота в лаборатории разбилась склянка с исследуемым газом. Дэви почувствовал состояние сильного опьянения и пришел в чрезмерное веселье, после чего этот газ и был назван «веселящим газом». Дэви заметил, что при вдыхании большого количества гемиоксида азота он действует как наркотик. Случайно было установлено и анестезирующее (обезболивающее) свойство закиси азота, когда у Дэви нестерпимо разболелся зуб. Он попробовал подышать «веселящим газом» и вдруг обнаружил, что боль прошла.

Прочитав работу Николсона и Карлайла «Разложение воды электрическим током гальванического элемента», Дэви увлекся этой проблемой и стал исследовать действие электрического тока на различные свойства вещества. Он изучил электролиз воды и подтвердил факт разложения ее на водород и кислород. Как всегда, при изучении газообразных веществ Дэви испытал действие водорода и метана на себе. При вдыхании метана он потерял сознание и, наверное, умер бы, если бы лаборант, заметив неладное, вовремя не перекрыл поступление газа. Ученый медленно пришел в сознание, но затем долго и тяжело болел. Дэви писал: «Выздоравливаю после девятинедельной горячки, весьма опасной и с желчными припадками».

Едва почувствовав себя лучше, окрыленный своими достижениями и всеобщим признанием, ученый снова развернул свои обширные работы. Путем электролиза расплавленных солей и щелочей в 1807 г. Дэви получил металлы калий, натрий, барий, кальций, а в 1808 г. — амальгаму стронция и магния. При получении калия из расплава гидроксида калия снова произошло несчастье. Во время опыта вдруг раздался взрыв, осколки стекла и капли калия попали Дэви в лицо. Прошло несколько месяцев, раны на лице давно зарубцевались, однако правым глазом он больше не видел.

1812 год стал счастливым для Г.Дэви. В этом году он, в тридцать четыре года, был удостоен титула лорда за научные заслуги перед Англией. Его избранницей стала Джейн Эйприс — молодая вдова, дочь богатого купца и дальняя родственница Вальтера Скотта. Джейн была «светской львицей» эдинбургского общества. Эта женщина была очень честолюбива, горда и заносчива, к тому же безумно любила титулы. Настоящий характер ее, к сожалению, Гемфри Дэви узнал только через три года после их свадьбы. Именно в этот период все его болезни обострились. Видимо, не последнюю роль в этом сыграл и семейный разлад.

В1820 г. Лондонское королевское общество избрало Гемфри Дэви своим президентом. Майкл Фарадей, его ученик, отмечал с грустью, что в последние годы жизни учитель стал тщеславнее и у него появилась зависть к успехам своего ученика.

Дэви трудился с неисчерпаемой энергией, но перенапряжение и старые болезни все чаще давали о себе знать. В 1826 г. его поразил первый апоплексический удар (кровоизлияние в мозг и частичный паралич тела), который надолго приковал его к постели. Ситуация осложнилась тем, что жена ученого подолгу не бывала дома, предпочитая развлекаться в окружении толпы поклонников. Несмотря ни на что, Дэви очень любил жену и всячески ей потакал.

Несколько раз он ездил лечиться в Италию, потом в Швейцарию, но поездки эти мало что изменили в состоянии его здоровья.

В 1826 г., чувствуя свою близкую кончину, Дэви уходит с поста президента Лондонского королевского общества.

В начале 1827 г. он вместе с братом уезжает из Лондона в Европу. Через год болезни с еще большей силой напомнили о себе. Дэви в это время жил на загородной вилле недалеко от Женевы. Жена никогда не сопровождала своего мужа в этих поездках. В середине мая она, однако, приехала в Женеву, туда же прибыл и брат Дэви, Джон.

В1829 г. на пути в Англию ученого поразил второй апоплексический удар, жизненные силы медленно, но верно покидали его. Гемфри Дэви умер на пятьдесят первом году жизни.

Прах выдающегося сына Великобритании был похоронен в Вестминстерском аббатстве.