Уотсон, Джеймс Девей

(род. в 1928 г. ) американский биолог

Каждое живое существо, растение или животное состоит из клеток, в каждой из которых находятся особые тела — хромосомы, несущие информацию о его предках. Ученые установили, что она передается с помощью особого вещества — дезоксирибонуклеиновой кислоты (ДНК).

Открытие механизма передачи наследственной информации стало одним из самых выдающихся открытий в истории человечества. Одним из его авторов и является Джеймс Девей Уотсон.

Джеймс родился в Чикаго в семье бизнесменов. Еще в раннем детстве стало очевидно, что он — необыкновенно одаренный ребенок. Лишь два года проучившись в средней школе, Джеймс получил в 1943 году стипендию для обучения в экспериментальном четырехгодичном колледже для одаренных детей при Чикагском университете, а окончив его, поступил в университет, где также учился блестяще.

Всего через три года Джеймс Уотсон окончил университет и стал бакалавром естественных наук. К этому времени юноша уже заинтересовался генетикой и, чтобы продолжить свое образование в этой области, поступил в университет штата Индиана.

В 22 года Джеймс Девей Уотсон получил докторскую степень и был удостоен стипендии для работы в Копенгагенском университете в Дании. Именно там он начал изучение структуры ДНК. К этому времени было установлено, что ДНК представляет собой молекулу огромного размера, состоящую из сотен тысяч атомов.

Однако ни структура, ни механизм действия этой молекулы не были известны. Весной 1951 года во время пребывания на симпозиуме в Неаполе Уотсон познакомился с молодыми английскими биологами Морисом Уилкинсом и Розалин Франклин из Кембриджского университета в Англии. От них он узнал о рентгеноструктурном анализе молекул ДНК, в результате которого стало ясно, что эта молекула представляет собой двойную спираль, напоминающую винтовую лестницу. Эти данные и привели Уотсона к мысли исследовать химическую структуру ДНК и механизм ее действия.

В октябре 1951 года ученый также приехал в Кембридж, где и начал работать в Кавендишской лаборатории вместе с физиком Френсисом Криком. В 1952 году Джеймс Уотсон и Крик сделали первое сообщение о структуре ДНК, а в феврале 1953 года создали трехмерную модель этой молекулы из шариков, проволочек и кусочков картона.

Они установили, что ДНК не просто представляет собою двойную спираль — при делении клетки эта спираль разделяется на две, наподобие застежки молнии.

После опубликования данного описания в английском журнале «Природа» в апреле 1953 года тандем Крика и Уотсона распался. Джеймс Уотсон уехал в Америку и стал работать там в различных университетах. Однако в 1955 году они с Криком вновь встретились в Гарвардском университете штата Массачусетс и до 1956 года работали вместе. Именно в это время они создали компьютерное обоснование своей теории. В 1962 году Уотсон, Крик и Уилкинс получили Нобелевскую премию по физиологии и медицине.

Представляя лауреатов, секретарь Нобелевского комитета отметил, что вместе с ними необходимо назвать и имя Розалин Франклин, умершей в 1958 году.

Любопытно, что после получения Нобелевской премии, Джеймс Девей Уотсон отказался от должности в Гарварде и был назначен директором лаборатории в Колдснринг-харбор. Там он занялся изучением роли вирусов в развитии рака. Он был также награжден многочисленными научными премиями и медалями и избран членом академий наук многих стран мира, в том числе и России.

Открытие структуры ДНК явилось причиной появления особого научного направления, названного генной инженерией. Поняв механизм передачи наследственной информации, люди получили в свои руки средство для борьбы с тяжелейшими болезнями, а также и для предохранения от них.